The team - Black Abyss Tour - Waitomo Caves - New Zealand

Aventure à Waitomo Caves

Map of New Zealand - Outline by FreeVectorMaps.comJe quite Rotorua à une horaire absolument indécente pour prendre le bus qui doit m’emmener à Waitomo, petit village rural situé dans la partie ouest de l’île du Nord. Le lieu est connu pour ses nombreuses cavernes et grottes très anciennes datant de l’Oligocène. En Maori, « wai » signifie « eau » et « tomo » peut se traduire par « doline« .

Waitomo se trouve à deux heures de Rotorua. Donc relativement proche. Sauf que le bus fait un nombre de détours infinis et remonte même sur la côte est pour aller chercher des gens ! Au lieu de mettre 2h, je mets finalement 7h pour rejoindre Waitomo ! L’enfer. Le bus me dépose enfin à l’i-site du village et c’est sous la pluie que je rejoints mon hôtel. Pendant deux nuits je vais dormir dans une chambre individuelle au Waitomo Caves Hotel ! Il s’agit d’un bâtiment historique, existant depuis 1908, dont on dit même qu’il est hanté !  La bâtisse est superbe, c’est le seul exemple d’architecture victorienne en Nouvelle-Zélande.

The very old Waitomo Hotel - Waitomo Caves - New Zealand - © Claire Blumenfeld

Je dépose mes affaires puis pars faire un tour dans le hameau pour trouver à manger. Aucune supérette, seulement trois restaurants/cafés à des prix indécents. Oh, je sens que ces 2 jours à Waitomo vont me coûter cher.

J’avais prévu d’aller faire la Waitomo Walkay, balade de 3h à travers le bush, les paysages calcaires et les prairies mais la pluie tombe de plus en plus fort. Bon. C’est l’hiver, c’est la Nouvelle-Zélande, on va pas s’énerver. Je décide d’aller quand même faire une petite balade d’une heure, la Opapaka Pa Walk, permettant d’aller voir les reste d’un « pa » (ancien village fortifié Maori de la tribu Ngati Hia datant de la fin du 18ème siècle).

 

Je grimpe à travers le bush, entourée d’une végétation magnifique et luxuriante, mélange d’arbres à feuilles, de fougères géantes et de conifères. Il fait déjà presque nuit alors qu’il est à peine 15h de l’après-midi. 30min plus tard me voila arrivée au sommet, où la pluie s’arrête pour laisser la place à de magnifiques rayons de soleil traversant les nuages. La vision des rayons de soleil sur le vert des prairies ondulées et la brume au loin est absolument magnifique. J’admire le reste du « pa » (structures de défense (tranchées) et des fosses permettant d’entreposer des Kumara (pomme de terre douce)) et la vue fantastique sur la région puis je m’en retourne à l’hotel. Le fait d’avoir ma propre chambre et salle de bain me fait vraiment plaisir. Par contre il fait un froid de canard dans la chambre et le minuscule chauffage ne suffit pas à réchauffer la pièce possèdant des murs de 4m de haut.

Rolling hills - Waitomo Caves - New Zealand - © Claire Blumenfeld

Rencontre avec les vers luisants

Le lendemain, c’est réveil de bonne heure pour aller voir la Glowworm Cave à 5min de l’hotel. La renommée de Waitomo vient de ses tours et activités dans quelques unes des plus belles grottes de la région. Les plus célèbres sont la Glowworm Caves,  la Ruakuri Cave et la Aranui Cave, toutes réputées pour leur population de vers luisants et de superbes stalactites et stalagmites. Un tour guidé nous emmène moi et un couple de Kiwis dans un voyage à travers les profondeurs.

Niveau supérieur, Catacombes, passage dans le Tomo (puit vertical de 16m fait de calcaire), arrivée dans la Chambre du Banquet où il est possible de voir les traces les premiers explorateurs (trace de fumée sur le plafond), nous contournons le Pipe Organ, une superbe formation rocheuse. De superbes formations,  stalagtiques et stalagmites, nous entourent de tous les cotés.

The Glowworms cave - Waitomo Caves - New Zealand - © Claire Blumenfeld

Nous arrivons au sein du dernier niveau, où se trouve la Cathédrale. Un très grand espace d’environ 18m de haut possédant une très bonne acoustique. Notre guide nous fredonne d’ailleurs une jolie chanson. Des concerts ont régulièrement lieu dans la grotte ! Vient ensuite le clou du spectacle, l’observation des vers luisants. (Les photos étant interdites, je ne peux hélas pas voir faire partager la beauté du phénomène). Le guide éclaire une portion du sol de la grotte au dessus de la rivière souterraine en contrebas et nous voyons apparaitre des « fils » pendant du plafond. Il y en a plein et c’est très impressionnant. Les vers luisants sont bioluminescents afin d’attirer les insectes, qu’ils capturent grâce à des filaments collants qu’ils font pendre aux plafond des grottes. Ils sont capables d’entendre les vibrations dans l’air et se mettent donc à émettre plus de lumière lorsqu’ils perçoivent les vibrations d’un insecte dans les parages.

Mais le plus intéressant reste à venir puisque nous descendons sur la rivière en contrebas où le guide nous mène en bateau dans le noir le plus complet pour une petite balade sur la rivière. Nous voyons alors apparaitre un plafond rempli d’éclats bleus. On dirait des étoiles, ou la galaxie ! C’est absolument fantastique. Nous passons un moment dans le noir et le silence complet à observer l’apparition grandiose. À un moment le guide tape très fort du pied sur le bateau et nous voyons l’éclat bleu tripler d’intensité ! Les vers ont senti la vibration du son et ils ont naturellement pensé qu’il s’agissait d’un insecte à proximité. Hélas, la visite touche déjà à sa fin et nous accostons à l’air libre. Un peu court comme visite, (à peine 45min) mais intense.

The Glowworms cave - Waitomo Caves - New Zealand - © Claire Blumenfeld

Aventure souterraine

Je me balade un peu dans le magasin de souvenir de la grotte puis je me rends à l’i-site où j’attends une navette censée venir me chercher entre 10h30 et 11h pour m’amener au « plat principal de la journée » : The Black Abyss adventure ! En effet, j’ai réservé avec The Legendary Black Water Rafting Company, 5h d’aventure, d’adrénaline et d’exploration dans la grotte Ruakuri. J’avoue qu’à l’idée de passer 5h dans le noir, dans une combinaison glacée commence à m’angoisser sérieusement.

The Legendary Black Water Rafting Company - Waitomo Caves - New Zealand - © Claire Blumenfeld

La navette arrive finalement à 11h05 ! Je commençais à m’inquiétais un peu, puisque l’activé est censée commencer à 11h. Mais non, tout va bien. La jeune femme de la navette me dépose 7min plus loin aux locaux de The Legendary Company où je retrouve le reste de mon groupe en train d’enfiler leur combinaison. Rencontre avec Tim, un des deux guides, un jeune Kiwi du même âge que moi qui me dit de ne pas hésiter à lui dire si je ne comprends pas quelque chose en anglais. L’enfilage de la combinaison et des chaussures n’est pas une partie de plaisir, celles-ci étant mouillées et froides mais une fois dedans on s’y fait.

Karen, l’autre guide, (elle aussi Kiwi, d’une trentaine d’années) nous donne le reste de notre équipement : baudrier, clips et mousqueton. Photos de groupe avec toute l’équipe et nous partons en navette pour aller rejoindre la grotte où va se dérouler notre aventure.

The team - Black Abyss Tour - Waitomo Caves - New Zealand

C’est de nouveau sous la pluie que nous débarquons une quinzaine de minutes plus tard. Petite séance d’entrainement pour se familiariser avec notre matériel et pour apprendre à descendre à rappel, puis c’est parti ! Tout cela me rappelle mes séances d’escalade il y a une dizaine d’années.

 

Nous descendons un par un dans un puit de 35m de descente en rappel à la verticale pour atteindre la grotte. Je passe en avant dernier et c’est grandement angoissée et un peu grelottante à cause du froid que je rejoins Tim sur la plateforme au dessus du trou. Oh la la c’est vraiment profond ça !! Tim vérifie mon équipement, m’accroche à la corde, me tire le portrait et me voila partie pas rassurée pour une descente verticale.

On my way for abseiling the 35 metre tomo - Black Abyss Tour - Waitomo Caves - New Zealand

Les quatre premiers mètres sont relativement faciles. Puis le trou se transforme en boyau d’à peine 50 cm d’épaisseur !!! Je me comprime là-dedans tout en serrant de toutes mes forces la corde. Je tiens pas à la lâcher et à finir écraser 30m plus bas ! Passer ce passage difficile le trou s’élargit de nouveau. Il fait tout sombre et je ne distingue plus les parois. Je continue à descendre, en serrant de toutes mes forces la corde. Bon c’est pas que mais  c’est quand qu’on arrive en bas ! Heureusement la voix de Karen quelques mètres plus bas se fait entendre et je mets enfin pied à terre. J’ai serré tellement fort la corde que je me suis écorchée la peau de l’intérieur du pouce ! Je saignote un peu. Rétrospectivement je me dit que j’aurais dû prendre ça de façon plus relax afin de plus apprécier la descente ! Surtout qu’il n’y avait pas grand chose à craindre.

Je discute un peu avec Karen puis je rejoins le reste du groupe quelques mètres plus bas, afin d’attendre l’arrivée de la dernière personne. Celle-ci arrivée, Tim nous rejoins en une descente de 4sec chrono !! Impressionnant. On dirait un singe. Dans le noir complet, il nous raconte alors l’histoire de la grotte et ses légendes.

Selon une légende maorie, Ruakuri Cave (« rua » signifiant « tanière », et « kuri », « chien ») a été découvert il y a 400-500 ans par un jeune Maori alors en chasse. Au cours de son expédition il tomba sur un groupe de chiens sauvages ayant fait leur tanière dans l’entrée de la grotte. Les maoris ont également utilisée par la suite l’entrée principale de la grotte comme un lieu de sépulture, donc sacré et protégé. L’âme des maoris morts serait toujours présente dans la grotte et veillerait sur nous. Il convient donc d’être respectueux des lieux. Il est possible de visiter Ruakuri Cave avec un tour guidé mais notre aventure se passe dans une portion différente de la grotte.

Nous nous enfonçons ensuite dans les abysses. Quelques mètre plus bas une tyrolienne (ou « flying fox » en Kiwi) s’enfonçant dans les ténèbres nous attends. Oh mon dieu ! Tim m’accroche à la corde et me lance vers l’inconnu. Quatre secondes de terreur et d’excitation totale ! Dans le noir complet, on ne distingue absolument rien de l’espace que l’on traverse, ni du point d’arrêt. On ne peux que s’accrocher à la corde qui défile au dessus. Autant dire que c’est très impressionnant. J’ai senti senti mon coeur protester. Heureusement la traversée et l’arrivée se font sans souci et Karen me récupère en bas. À peine pied à terre, que je veux recommencer. Pause goûter en surplomb de la rivière souterraine avec du chocolat chaud et de grosses barres de céréales et sucre qui ressemblent à du lembas (pain elfique du Seigneur des Anneaux).

In the cave - Black Abyss Tour - Waitomo Caves - New Zealand

Nous enlevons notre matériel d’escalade pour nous équiper de grosses bouées noires. Prochaine étape : sauter dans la rivière en contrebas (3-4m de haut). Je prend une grand respiration et me lance. Mon dieu !!! Que c’est froid !! Toute tremblotante je rejoins le reste du groupe et nous partons, flottant assis sur nos bouées, à la découverte de la rivière. Nous nous tractons avec une corde et dans le noir complet, nous voyons apparaître une infinité d’étoiles bleutées. La grotte est remplie de vers luisants ! Karen nous emmène voir des fils collants de vers luisants et nous fourni des explications sur le phénomène (les mêmes que celles que j’ai déjà eu quelques heures plus tôt). Puis nous repartons dans l’autre sens à la queue leu leu accrochés par nos pieds, tout en nous faisant tracter par Karen. Toujours dans le noir et le silence complet, filant sur l’eau et éclairée par les éclats des vers, la balade à quelque chose d’irréel.

Nous rejoignons Tim qui récupère nos bouées et nous partons à pied à la découverte de la suite de la grotte en marchant dans la rivière souterraine. Le sol est remplie d’aspérités rocheuses rendant la marche difficile et certaines zones sont tellement profondes qu’il faut alors nager. Toute mon angoisse à disparue et je me sens très heureuse d’être là. Parce contre j’ai très froid et une très grosse envie de faire pipi. Petit toboggan tête la première puis Karen et Tim semblant avoir entendu mes pensées proposent une pause « confort ». Dans le noir complet, de l’eau jusqu’en haut des cuisses, je défait difficilement ma combinaison pour un pipi rapide. Ce besoin naturel accompli je me sens beaucoup mieux et ma sensation de froid disparait !! En effet comme l’explique nos guides, le contact de l’eau et l’adrénaline génèrent l’envie de faire pipi. Et le fait de se retenir entraine l’utilisation d’une grosse quantité d’énergie, générant une sensation de froid.

 

Nous continuons à déambuler à travers les grottes, longeant la rivière, en nous faufilant dans de tout petits boyaux. Deuxième pause goûter bienvenue, avec cette fois-ci, jus de fruit chaud ! (curieux mais pas mauvais) et la moitié d’une plaque de chocolat au lait par personne !! Ça fait plaisir. La balade continue sans que l’on voit passer les heures,  éclairée régulièrement par la lumière bleutée des vers luisants.

Cependant nous arrivons quand même vers la fin de notre périple. Tim nous propose alors deux choix : le chemin tranquille vers la sortie pour observer les vers luisants ou le chemin difficile avec escalade de deux cascades. Bien sûr tout le monde choisi le chemin difficile. L’escalade de la première cascade n’est pas de tout repos ! C’est même un peu risqué étant donné que nous n’avons plus nos équipements d’escalade. En cas de chute, c’est la chute libre. Située dans un petit boyau, le bruit de la cascade est assourdissant. Karen m’indique les prises au début de l’ascension puis Tim s’occupe de la suite servant également à assurer en cas de chute ou dérapage. Je me hisse en suivant les indications, les pieds dans la chute d’eau, les mains accrochées à des prises glissantes. Grand coup de genou pour passer le dernier mètre de la cascade au cri du « She goes away ! » de Tim. Le passage de la deuxième cascade est beaucoup plus facile et en longeant un petit boyau je débouche enfin à l’air libre au milieu d’une magnifique forêt.

Seeing the light again - Black Abyss Tour - Waitomo Caves - New Zealand

Cela fait plaisir de retrouver la lumière du jour après 4h d’expédition dans les grottes mais j’aurais bien continué l’aventure un peu plus longtemps ! 15min de marche à travers la foret pour retourner à notre point de départ, où je sens la fatigue s’abattre sur moi. La navette nous ramène aux locaux où une bonne douche chaude ainsi que des bagels et soupe de tomate nous attendent ! Parfait. Les photos prises par Tim et Karen tout le long de l’aventure sont projetées sur un écran. 30$ pour acheter un clé usb de 2giga contenant les quatre-vingt photos, ça fait quand même cher. Heureusement nous partageons le prix entre l’ensemble du groupe et cela revient individuellement nettement moins cher.

Je discute un peu avec Tim et Karen. En hiver ils font une expédition par jour mais en Été ça monte à deux par jour !! Ça doit être sacrément fatiguant ! Merci à leur gentillesse, disponibilité et encadrement ! Ils ont rendu l’expérience inoubliable.

The team at the end - Black Abyss Tour - Waitomo Caves - New Zealand

Je repars vers Waitomo et mon hôtel à une vingtaine de minutes à pied. Le ciel est couvert mais quelques rayons de soleil arrivent à traverser. Je me sens parfaitement bien et apaisée. Que je suis contente d’avoir fait le Black Abyss Tour ! Dire qu’il y a quelques heures, je me demandais si j’avais pas fait une erreur en réservant cette activité et que la seule pensée que j’ai en tête actuellement c’est de recommencer au plus vite !! En marchant sur le chemin de retour, je me dis que je reviendrais probablement au printemps tester les autres aventures proposée par The Legendary Black Water Rafting Company !

De retour à Waitomo, je fais une petite balade pour aller voir le point de vue. Il est déjà 5h30 et le soleil est en train de se coucher. Entre chiens et chats, je monte la petite colline en face de l’hotel ou se trouve le point de vue en question. La vue est très belle. Les collines ondulées vêtues de prairies et de forets luxuriantes, les quelques maisons de Waitomo, la superbe bâtisse blanche de l’hotel, la brume dans les vallées au loin… Dans la lumière du jour qui s’éteint, j’ai l’impression de sentir vibrer l’âme et la beauté du pays devant mes yeux.

The village - Waitomo Caves - New Zealand - © Claire Blumenfeld

Ces deux jours à Waitomo furent courts et pluvieux mais intenses et réussis ! Je suis très heureuse d’être venue et je n’ai qu’une seule envie : refaire une autre aventure dans les grottes !

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